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Sean Jacobs

Fundador y editor de Africa is a Country, forma parte del cuerpo docente de The New School y es miembro de Shuttleworth.

Fuente: Africa is a Country

@_SeanJacobs

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No tan tranquila resiliencia
03/06/2022 -


David Samaai fue el primer sudafricano negro (y de color) en jugar en Wimbledon en 1949. Tenía 21 años. Lo hizo ante los estadounidenses, Althea Gibson y Arthur Ashe.

El organismo rector del tenis mundial es la Federación Internacional de Tenis. Organiza juegos entre jugadores profesionales, los clasifica y sanciona torneos. Esto incluye a jugadores juveniles. Cada año, los mejores jugadores juveniles compiten en una serie de torneos en todo el mundo con diferentes niveles. El primero se conoce como los “Grand Slams” juveniles. Al igual que con el circuito senior, esto se refiere a los cuatro tradicionales torneos abiertos que se juegan en Wimbledon, en Francia, Estados Unidos y Australia. Debajo de estos cuatro hay un grupo de seis torneos de "Grado A". Uno de estos torneos de Grado A se juega cada mes de octubre en Ciudad del Cabo, Sudáfrica. En 2019, ese torneo pasó a llamarse David Samaai Junior Open.

David (Davey) Samaai fue el primer sudafricano negro (o de color) en jugar en Wimbledon en 1949 cuando tenía 21 años. Es muy posible que sea el primer tenista negro o africano de cualquier parte del mundo en clasificar también para Wimbledon. Volvió a clasificarse en 1951, 1954 y 1960. Su mejor actuación fue llegar a la tercera ronda en 1954. Además, también jugó los abiertos de Francia, Alemania y Suiza. Mientras estaba en el extranjero, ganó también varios torneos más pequeños (principalmente en Gran Bretaña) y jugó contra varios de sus compatriotas blancos venciendo a algunos de ellos de manera convincente, incluido el capitán del equipo (nacional) de la Copa Davis totalmente blanco de Sudáfrica, Gordon Forbes. Como Samaai describiría más tarde su juego contra Forbes; fue “un partido que nunca podría haberse jugado en casa”.

En junio de 2019, unos meses antes del anuncio del David Samaai Junior Open, Samaai murió en su casa de Paarl, en la provincia de Western Cape. Tenía 91 años. En ese momento, Gavin Crookes, entonces director ejecutivo de Tennis South Africa (el organismo que dirige el tenis organizado en Sudáfrica), dijo sobre el cambio de nombre del torneo de Grado A en Ciudad del Cabo con el nombre de Samaai:

"Si bien este tributo nunca reconocerá adecuadamente los desafíos que tuvo que superar como sudafricano negro, jugando en un tiempo que era estrictamente amateur, así como los logros que alcanzó como jugador de élite en el mundo del tenis, no me cabe duda de que estos trofeos se entregarán a dos de los mejores juveniles del tenis mundial hará que se sienta orgulloso, a su manera tranquila y modesta”.

Dejando a un lado los elogios de Crookes, fue su referencia a la "manera tranquila y modesta" de Samaai lo que es revelador.

A pesar del logro singular de Samaai, en un momento en que el régimen de solo blancos de Sudáfrica intensificó su opresión de la mayoría de la población negra, apenas se lo menciona en los discursos populares sobre deportes, especialmente en medios locales e internacionales, y los legados del racismo en el deporte sudafricano y la sociedad. Y sus logros no son muy conocidos fuera del tenis. Cuando Samaai es celebrado, se habla siempre mucho, como con Crookes, de su tranquila capacidad de recuperación.

El silencio en medios y cultura popular en torno a los increíbles logros de Samaai es aún más deprimente dado que jugaba en un momento en que los tenistas negros apenas aparecían a nivel internacional. Si buscas en Google "quién fue el primer jugador negro (o africano) en competir en Wimbledon", aparecen primero referencias a Althea Gibson. Gibson, una tenista negra estadounidense que nació el mismo año que Samaai, 1927, se clasificó por primera vez para Wimbledon en 1951 cuando tenía 23 años, dos años después de que Samaai ya hubiera jugado en Wimbledon. Continuó con una ilustre carrera, ganando el campeonato de dobles femenino de Wimbledon en 1956 (con una pareja australiana) y después ganó el título individual femenino en 1957, convirtiéndose en la primera persona negra o africana en ganar un Wimbledon o cualquier título de Grand Slam.

Cuando se trata de tenis masculino, en la mayoría de relatos de la historia del tenis, Arthur Ashe, otro tenista estadounidense, es reconocido como el primer jugador negro en competir en Wimbledon. Ashe jugó por primera vez en Wimbledon en 1963, catorce años después de Samaai. Continuaría ganando el título individual masculino de Wimbledon en 1975, lo que lo convirtió en el número uno del mundo ese año. Ashe comenzó a competir como profesional a finales de la década de 1950 y se convertiría en la primera estrella mundial del tenis masculino negro. Sigue siendo el único tenista negro o africano que ha ganado en Wimbledon, el Abierto de Estados Unidos (1968) o el Abierto de Australia (1970). El único otro jugador negro que ganó un título individual de Grand Slam es Yannick Noah en 1983. Sin embargo, Noah tuvo problemas en Wimbledon; su mejor actuación fue en la tercera ronda. (Dicho sea de paso, el padre de Noah, Zacharieh, era un jugador professional de football de Camerún cuyo equipo ganó la Copa de Francia en 1961. Después del retiro de Zacharieh, Yannick Noah creció en parte en Camerún, donde comenzó a jugar al tenis).

De los principales jugadores masculinos aún activos, la mejor actuación de Gael Monfils de Francia (su padre es de Guadalupe y su madre de Martinica, imm inmigrantes de los “departamentos” de Francia en el Caribe) fue una cuarta ronda que se presentó en Wimbledon en 2018.

Jo Wilfried Tsongo, también francés (su padre es de Congo-Brazzaville), ha estado en semifinales (2011 y 2012) y cuartos de final (2010 y 2016) de individuales masculinos en Wimbledon.

Ninguna de estos jugadores se acerca a los logros de Serena Williams, quien ha ganado 23 Grand Slams, la mayor cantidad de cualquier jugador en la era Open, incluidos siete títulos individuales femeninos. Williams es posiblemente el mejor tenista de todos los tiempos, hombre o mujer.

Una de las razones para omitir el logro de Samaai como el primer jugador negro africano en Wimbledon puede ser que la narrativa estadounidense sobre todo- incluida la designación de quién fue "el primero" en cualquier cosa- domina en el mundo negro. Otra puede ser que Samaai minimizó su logro. El biógrafo de Samaai, Michael Le Cordeur, escribe que Samaai detestaba que lo llamaran "jugador de tenis de color". También puede tener algo que ver con cómo son vistas las personas de color en Sudáfrica; en algunos relatos no son contadas o no se cuentan a sí mismas como negras. Sin embargo, no hay evidencia de que Samaai tuviera una política antinegra. De hecho, después de retirarse del tenis, desempeñó un papel destacado en el deporte escolar organizado por SACOS, conocido por su postura de boicot frente a los deportes segregados por apartheid y por forjar una conciencia política entre los deportes negros (incluidos los de color e indios) de gente a nivel de base.

Una razón mucho más plausible puede ser que el tenis es apenas considerado un deporte de masas, ya sea en Sudáfrica o en otros lugares. Sin embargo, la propia participación de Samaai en el tenis como jugador y administrador y el pozo profundo de la organizada cultura de tenis en los municipios de color, indios y africanos bajo el apartheid, socava esa percepción popular. El padre de Samaai, por ejemplo, jugaba al tenis en la década de 1930, pertenecía a un club en Paarl y luego construyó una cancha de tenis para sus hijos en el patio trasero de su casa. El mismo Samaai conoció a su esposa en la cancha y jugaron juntos dobles mixtos en torneos de aficionados organizados por una asociación nacional de tenis de color bien coordinada en la provincia y en el país. Sin embargo, hasta el día de hoy, la mayoría de sudafricanos experimentan el tenis como un deporte televisivo que sucede en algún lugar de Europa o América del Norte, viviendolo indirectamente a través de Venus y Serena Williams o Roger Federer (cuya madre es una sudafricana blanca; Federer, dicho sea de paso, era también el jugador favorito de Samaai).

El tenis, como otros códigos deportivos modernos, llegó a Sudáfrica con el colonialismo. A diferencia de esos otros, el tenis como juego fue más asociado con las élites blancas y con el dinero. El costo de jugar (encontrar una cancha, tarifas de la cancha, equipo, la vestimenta adecuada) era prohibitivo. Como resultado, el tenis nunca desarrolló las connotaciones políticas o sociales de deportes como el cricket (con sudafricanos ingleses y falsas nociones de igualdad), el rugby (nacionalismo afrikáner y resistencia blanca y triunfo frente a las críticas internacionales al Apartheid) o el fútbol y el boxeo. (con participación de masas negras, fama y movilidad de clase) bajo el Apartheid. (Vale la pena mencionar que deportes como el rugby y el cricket tienen profundas historias entre la población negra que son paralelas o incluso anteriores a las de los blancos, pero persiste la idea de que los negros los conocieron después).

En cuanto al tenis profesional en y desde Sudáfrica, tanto bajo el apartheid como ahora, son en su mayoría jugadores blancos los que representan al país en el extranjero. Incluso cuando Sudáfrica fue objeto de sanciones deportivas, jugadores blancos aún jugaban en el extranjero. Aparentemente, la ITF prohibió a Sudáfrica participar en el tenis internacional, pero el país aún alineaba a todos los equipos blancos de la Copa Davis hasta fines de la década de 1970 después de que la ITF permitiera que Sudáfrica se clasificara a través de la región latinoamericana. (En un caso, en 1978, cuando el movimiento de boicot deportivo contra el Apartheid estuvo a punto de descarrilar una eliminatoria de Copa Davis entre Sudáfrica y EE. UU. en Nashville, Tennessee, la Unión Sudafricana blanca de Tenis reclutó para el equipo a un tenista de color de 18 años, Peter Lamb, entonces con una beca universitaria en los Estados Unidos, para desviar las críticas a sus políticas racistas. No tenían intención de que Lamb jugara.)

Además, no se prohibió a sudafricanos competir como individuos a nivel internacional. Como resultado, jugadores como Forbes, Cliff Drysdale, Ray Moore y, más tarde, Johan Kriek y Kevin Curran jugaron tenis mundial en el circuito de la ITF durante y hasta el final del Apartheid.

El tenis sudafricano adquirió así una imagen muy blanca y muy exclusiva, lo que sigue teniendo en gran medida incluso después del Apartheid. El efecto combinado de estas construcciones mediáticas y la forma en que se organizó el juego fue oscurecer el atractivo del tenis entre la población negra y su papel en su desarrollo como deporte. La historia de Samaai está ligada con la tradición independiente del tenis negro y es un correctivo a estos conceptos erróneos.

Samaai nació en 1927 en Paarl, una ciudad de tamaño mediano en la región vinícola a una hora en auto al noreste del centro de Ciudad del Cabo. Paarl es la ciudad más grande de Cape Winelands, un área cuyos cimientos se basan en la esclavitud en la colonia holandesa del Cabo. También fue donde nacionalistas afrikaners conspiraron para reescribir la historia del idioma afrikáans como blanco en lugar de un vibrante criollo. Davey era el mayor de siete hijos. El final de la década de 1920 no era un buen momento para nacer negro en Sudáfrica, y menos para imaginar una carrera como tenista negro. Si bien el apartheid solo sería introducido formalmente después de 1948, la Unión de Sudáfrica- el estado dirigido por blancos- ya estaba implementando una serie de nuevas leyes discriminatorias que limitaban el avance de los negros.

Los padres de Samaai, John y Sophia, tenían modestos ingresos, pero eran dueños de una casa en 19 Du Toit Street en el centro de Paarl. En 1950, esa sección de la ciudad sería declarada “área grupal” solo para blancos. Los Samaai resistieron durante casi dos décadas más, antes de convertirse en la última familia de la zona en ser trasladada a la fuerza a un cercano municipio de color.

John Samaai era “una importante figura social”. En la década de 1950, había cinco clubes de tenis en Paarl con miembros en su mayoría de color, y John era miembro del Ivy Lawn Tennis Club. John naturalmente introdujo a su hijo mayor en el juego, y ayudó que la familia viviera al lado de una cancha de tenis. Davey comenzó a jugar con su padre en el club alrededor de los 5 años. Pronto quedó claro que tenía aptitud para el juego. Davey complementó el entrenamiento de su padre con tenis callejero jugado con bates de madera. Con el tiempo, John Samaai construyó su propia cancha de tenis para la familia en su patio trasero y Davey practicó allí con uno de sus hermanos, Frankie.

No mucho después, Davey comenzó a competir a nivel de club, jugando con una raqueta prestada. (Solo consiguió su propia raqueta cuando fue a jugar al extranjero). Cuando Davey tenía 18 años, ya era campeón nacional (el Campeonato de Tenis de Color de Sudáfrica) de la Junta de Tenis de Sudáfrica, que organizaba el juego entre los de color. Retendría ese título durante los 21 años siguientes. (Una nota al margen: Samaai era un deportista de mucho talento; obtuvo también exitos provinciales en rugby).

Como no podía probarse contra los mejores tenistas locales blancos que disfrutaban de mejores instalaciones y entrenamientos, decidió probar suerte en el extranjero. Según Le Cordeur, la calidad de Davey debería haberlo convertido en una opción automática para el equipo de la Copa Davis de 1949, pero el apartheid le negó este honor. “Por primera vez Davey sintió que el apartheid se interponía en su camino hacia un mayor éxito” y que era hora de probar suerte en el extranjero. (Más tarde, en el Reino Unido, venció en prácticas a jugadores sudafricanos de la Copa Davis como Abe Segal, Gordon Forbes y Cliff Drysdale).

Samaai hablaría sobre el nivel de competencia entre sus compañeros de color: “No tengo ninguna duda en mi mente de que habríamos ganado a cualquier otro club blanco en Sudáfrica si hubiéramos tenido la oportunidad de demostrar nuestras habilidades”.

El viaje de Davey a Europa fue financiado por la comunidad local de color. Cuando llegó al Reino Unido, recibió una invitación para visitar las oficinas de Dunlop en Londres, donde le regalaron seis raquetas de tenis como patrocinio. Al principio luchó en las canchas de césped inglesas, pero pronto se asentó y se hizo famoso por "su gran golpe de derecha, su abrasador revés, su temible servicio, su equilibrio, su anticipación, su impecable juego en la red, su velocidad en la cancha y su resistencia". Una de sus primeras victorias, junto con su compañero de dobles inglés, Colin Hannan, fue una victoria sobre un dúo sudafricano blanco, N. Cockburn y S. Levy. Siguieron una serie de otras victorias sobre jugadores sudafricanos blancos, contra quienes tenía prohibido competir en casa.

Los seguidores de Davey en la comunidad de color siguieron de cerca su progreso a través de la prensa local y cuando apareció Forbes en 1954, "compraban periódicos todos los días para monitorear su progreso".

Para entrar en Wimbledon, tenías que ser nominado por la asociación de tu país. Davey no podía esperar ayuda de la organización blanca de tenis en casa para que esto sucediera. Tuvo que ganarse el derecho jugando en una serie de torneos más pequeños de clasificación en el Reino Unido. En su primer intento en Wimbledon en 1949 fue derrotado en la primera ronda por el australiano Jack Harper por 6-1, 6-4 y 6-3.

Se clasificaría nuevamente en 1951. Durante el mismo año, llegó a la segunda ronda del Abierto de Francia. (No está claro si, además de ser el primer sudafricano negro en jugar en el Abierto de Francia, fue también el primer jugador negro del continente africano en hacerlo). En 1954, que fue testigo de su mejor actuación en Wimbledon, terminó jugando su partido de tercera ronda en la cancha central donde perdió ante el australiano Ken McGregor. Este partido fue el "punto culminante de su carrera" y obviamente sirvió para exhibir el tenis negro de Sudáfrica a escala mundial.

En 1960, a los 32 años, Samaai se clasificó para Wimbledon por última vez. Pero para entonces, sus prioridades habían cambiado. Se había casado con Winnie, su novia de toda la vida y compañera de dobles mixtos y comenzó una familia. Aunque Samaai haría algunos viajes más a Europa para jugar en torneos de clubes y de regreso en Paarl jugó en competitivos torneos hasta bien entrada la vejez y después del fin del apartheid, cambió sus prioridades a la enseñanza para la cual se había cualificado antes de partir a Europa la primera vez. Se lanzó a la profesión docente con la misma dedicación que mostró en el tenis.

El libro de Michael le Cordeur, Davy Samaai The People’s Champion, a pesar de su título e imagen de portada (Samaai golpeando un revés en Wimbledon), dedica tanto tiempo a detallar la larga carrera de Samaai como tenista, como también como maestro, director de coro y su papel instrumental. “en la ampliación del acceso a la educación superior para la comunidad rural de habla afrikáans”. Le Cordeur, profesor de educación, atribuye el éxito de Samaai a su dinámica familiar (otros dos hermanos, Ronnie y Gerald, tenían fama como intérpretes y artistas), a su comunidad local y “porque lideraba con el ejemplo”.

El libro de Le Cordeur no es la habitual biografía deportiva. El texto se entremezcla con fotografías (que dan un efecto de álbum de recortes), Textuales testimonies de amigos y familiares (sus hijos, nietos) y recortes de periódicos viejos. El resultado es una celebración de la vida de Samaai. (Incluso el funeral de Samaai está ampliamente cubierto). Le Cordeur escribe en la introducción que la generación actual no sabe quién era Samaai “porque nuestra historia ha sido eliminada de los principales medios de comunicación de Sudáfrica que se negaron a reconocer lo que le Davey y gente como él hizo para liberar a Sudáfrica”.

Le Cordeur quiere “apropiarse de nuestro deporte y educación, y recuperar nuestro espacio”. Sospecho a qué se refiere, pero no da más detalles, por lo que no sabemos exactamente qué planeaba hacer Le Cordeur. En algún nivel, sin embargo, el llamado de Le Cordeur a hacerse cargo se fusiona con el llamado a descolonizar el conocimiento que es en sí mismo una empresa que vale la pena y que ha ganado ímpetu en la escritura de la historia sudafricana y en populares discursos sobre el pasado de Sudáfrica.

Como jugador, Samaai no fue visto como particularmente radical políticamente. Sintió que su tenis debería hablar por él. Le Cordeur, sin embargo, lo describe como un “miembro leal” del Consejo Sudafricano del Deporte o SACOS “en su lucha contra la discriminación y el apartheid”. (SACOS se fundó a principios de la década de 1970 para coordinar los deportes contra el apartheid entre los organismos deportivos negros que se oponían explícitamente al apartheid, muchos de los cuales datan de la década de 1880. El liderazgo de SACOS estaba cerca del movimiento de boicot deportivo en el exilio y localmente de conciencia negra, tendencias trotskistas y el Congreso Panafricanista y más tarde de algunos elementos del Frente Democrático Unido. SACOS abogó por “ningún deporte normal en una sociedad anormal” y rechazó cualquier patrocinio o apoyo estatal que implicara segregación.

Fue prominente hasta finales de la década de 1980. cuando fue superado por el Congreso Nacional de Deportes, un nuevo organismo de coordinación deportiva que era efectivamente el brazo deportivo de la ANC. Aún queda por escribir una adecuada historia de SACOS).

Un periodista británico que entrevistó a Samaai para un breve perfil en 1961, describió sus relaciones con el contingente blanco de tenis sudafricano como “cordiales”. Cuando se le presionó, Davey dijo: “Espero que no se avergüencen de tenerme aquí. No creo que lo hagan, ¿verdad? Parece que nos llevamos muy bien juntos. Cuando llego, todos quieren saber: ’¿Cómo te llevaste con los jugadores sudafricanos?’. Mi respuesta siempre será ’somos muy buenos amigos’". En su último partido en el Reino Unido en 1961 (un torneo en Birmingham), Samaai y su compañero de dobles, John McDonald de Nueva Zelanda, jugaron contra los sudafricanos blancos Ian Vermaak y Berti Gaertner en la final. El enfrentamiento fue significativo, ya que fue "la primera vez que un sudafricano no blanco jugaba contra sudafricanos blancos en una final de tenis". Por contexto: de regreso a casa, el gobierno sudafricano blanco del primer ministro Hendrik Verwoerd había decidido abandonar la Commonwealth a causa de una demanda de que terminara con el apartheid y, en cambio, declararó una república solo de blancos. También había comenzado a encarcelar y desterrar al exilio a su principal oposición política en el ANC, Partido Comunista y el Congreso Panafricanista.

Samaai y McDonald ganaron el partido y después, según Le Cordeur los dos sudafricanos blancos “parecían completamente a gusto con este hombre tranquilo y digno”. Le Cordeur cita a Samaai (no está claro cuándo) diciendo que después del partido los tres jugadores discutieron sobre política y los sudafricanos blancos.

Hoy en día la gente llamaría a eso falsa equivalencia.

Entonces Samaai dijo a sus compatriotas blancos “mi opinión personal de las cosas”, que “no vendría aquí a criticar políticas de nuestro gobierno. No sería lo correcto. Después de todo, soy sudafricano”.

Puede ser que fuera apolítico y no tuviera un marco para entender lo que estaba pasando en Sudáfrica o que lo tuviera y tuviera demasiado miedo para correr el riesgo político. La decision de Le Cordeur de proyectar esto como un faro de perdón por parte de Samaai, Vermaak y Gaettner es una exageración ("estos tenistas habían llegado a la reconciliación 34 años antes de lo que se llamó la Comisión de la Verdad y la Reconciliación en 1995").

Lo que me lleva de vuelta a esas caracterizaciones de Samaai como "tranquilo y modesto" y un "hombre tranquilo y digno". En cierto nivel, alimenta una noción de actores políticos (y deportivos) de color como noblemente sufridos y mansos, y en última instancia apolíticos, en oposición a alborotadores y problemáticos negros.

El problema es que la actual vida de Samaai no encaja con eso. Más tarde, en un breve capítulo de Davy Samaai: The People’s Champion, Le Cordeur documenta parte de la vida de Samaai como administrador deportivo y, al mismo tiempo, activista contra el deporte Apartheid y construyendo alternativas estructuras deportivas. Es donde también obtenemos un ejemplo de políticas deportivas de Samaai que estaba lejos de ser tranquilo o digno. Samaai desempeñó un papel clave en la formación de la Asociación de Tenis de Sudáfrica (TASA), que jugó bajo el estandarte de SACOS, ayudando a desarrollar el tenis en municipios mayoritariamente de color. Samaai estuvo también asociado con figuras como Frank van der Horst, Hassan Howa y Eddie Fortuin, todos líderes de SACOS y asociados con una estridente política contra el apartheid.

Samaai y otros líderes y entrenadores de TASA rechazaron intentos de sobornarlos negandose a ser obligados a hacer “lo que estaba en contra de sus principios”.

Tras la unificación entre el tenis blanco y el negro en 1999 para formar la TSA, como muestra de lo imperfecto que era el proceso que (en gran medida mantuvo intactas las viejas desigualdades raciales y de clase en el deporte), Samaai se convirtió en vicepresidente y Crookes en presidente. Ese mismo año, el presidente Thabo Mbeki otorgó a David Samaai el Premio Presidencial de Deportes a su Trayectoria Vital.

Sean Jacobs

Fuente: Africa is a Country

* Publicado anteriormente en Herri: Davy Samaai The People’s Champion

[CIDAF - UCM]


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